Taroko National Park

Het is maandag 4 november, dag zeven van onze reis naar Taiwan. Hoewel we morgenavond alweer op de luchthaven van Taipei verwacht worden, denken we nog niet aan uitbollen. Tijdens deze laatste twee dagen staan er maar liefst drie parken op het programma. Morgen bezoeken we twee pretparken in de wijde omgeving van de hoofdstad en vandaag wagen we ons aan een natuurpark. Het bekendste natuurpark van het hele eiland, zelfs: Taroko National Park.

In een van de vorige reisverslagen toonde ik jullie 7 Sights in Taipei. Ik had er echter gerust 8 Sights in Taipei van kunnen maken en Taroko National Park zou die fameuze nummer acht geweest zijn. Maar ehm… wacht eens even. Wanneer je beide plekken op een landkaart zoekt, merk je dat er ruim honderd kilometer tussen ligt. Klopt, maar in toeristische termen is het park toch min of meer onderdeel van Taipei. Reismaatschappijen zullen bijgevolg elke citytripper in Taipei aanmanen om een dagtrip naar Taroko te maken.

De belangrijkste gateway naar Taroko National Park is Hualien, een behoorlijk grote stad aan de oostkust van Taiwan. Aan deze kant van het eiland is er opmerkelijk minder activiteit dan aan de westkust en de Taiwan High Speed Rail komt hier niet. Toch is het niet moeilijk om van Taipei naar Hualien te geraken. Er is een rechtstreekse treinverbinding met een rittijd van tweeënhalf uur en voor de prijs (410 Taiwanese dollars, ongeveer 12 euro) moet je het zeker niet laten. Wij spoorden gisterenavond al naar Hualien en we brachten de nacht door in het comfortable Classic City Resort. Om acht uur ’s ochtends worden we hier opgepikt door Alan, onze tourgids voor vandaag. Let’s go.

Taroko National Park is immens en de bezienswaardigheden liggen best een eind van elkaar. Het lijkt dus niet ideaal om vanaf de ingang al wandelend het park in te trekken. In plaats daarvan wordt aangeraden om met een auto, scooter of bus tussen de verschillende trails te rijden, om van daaruit al wandelend verder te gaan. Wij gaan vandaag op trip met Island Life Taiwan, een tourbedrijfje met Engelstalige gidsen. Hun website sprak me aan omwille van de prachtige foto’s en de duidelijke Engelstalige beschrijvingen. Bovendien gaat Island Life Taiwan met kleine groepen (van maximaal acht personen) het park in, want me aangenamer lijkt dan zo’n klassieke touringcar vol luidruchtige toeristen.

Shakadang Trail

Vanuit Hualien is het zo’n halfuurtje rijden naar Taroko National Park. Wanneer we de toegangspoort voorbij zijn, is het niet ver meer tot onze eerste halte: de Shakadang Trail. Dit wandelpad loopt – niet heel verrassend – parallel aan de Shakadang River en is in totaal ruim vier kilometer lang. Tezamen met Alan wandelen wij de eerste twee kilometer.

DSC00864

De Shakadang Trail wordt ook wel Mysterious Valley Trail genoemd. Dat klinkt niet alleen cooler, maar het dekt de lading ook goed. Dankzij de overhangende rotsen en het vele tropische groen lijkt het soms alsof we op Avatar’s Pandora geland zijn.

DSC00868

Een voordeel van onze tour met Island Life Taiwan is het relatief vroege vertrekuur. Vele grote reisbussen arriveren pas later en we zijn dus bij de allereersten die aan de Shakadang Trail beginnen. Wanneer we anderhalf uur later opnieuw op de parkeerplaats komen, staat die echter overvol.

DSC00881

Gevaar voor vallende stenen… Haha, laat me niet lachen.

DSC00875

Oeps, ik neem m’n woorden terug.

DSC00872

Wie een woest kolkende rivier wil zien, is misschien ietwat teleurgesteld door de Shakadang River. Toch is het een plaatje om het kristalheldere water door deze exotische vallei te zien stromen.

DSC00887DSC00890

De Shakadang Trail is prachtig, laat dat duidelijk zijn. De natuur is schitterend en het geluid van dat stromende water heeft een rustgevend effect. Toch mag er gerust wat meer actie zijn. De trail is namelijk nagenoeg vlak en het pad lijkt te goed onderhouden om een hike-gevoel op te wekken. Nadat Alan ons bij het snackkraampje op een lokale specialiteit getrakteerd heeft, mag hij dus gerust een avontuurlijker adresje uitzoeken.

DSC00891S__8380428

(Als we Nick eerst uit z’n benarde positie kunnen bevrijden natuurlijk)

DSC00897

Swallow Grotto

Kijk… hangbruggen! Dat ziet er allemaal al een heel stuk intenser uit. Vind ik leuk.

DSC00914

Helaas zet Alan ons meteen met beide voeten op de grond; we gaan niet over die twee hangbruggen lopen. Ze zijn onderdeel van zware wandeltrails en die zijn – hoewel ik er ten zeerste in geïnteresseerd ben – geen onderdeel van deze tour. Wanneer we die hangbruggen zien, staan we echter aan het startpunt van de Swallow Grotto Trail. En die gaan we wel doen.

DSC00932

Swallow Grotto is eigenlijk een beetje vergelijkbaar met de Shakadang Trail, maar dan extremer. Ook hier wandelen we door de vallei, aan de oever van een kabbelend riviertje. De rotswanden zijn echter een stuk steiler en imposanter, terwijl je als wandelaar het pad moet delen met zwaar passerend verkeer. Doordat je op straat wandelt, is deze route net iets minder lieflijk dan de vorige. Het landschap is daarentegen waanzinnig en aanzienlijke delen van het pad bevinden zich in een mysterieuze tunnel.

DSC00924DSC00941

Zwaluwen zien we niet, maar verder maakt Swallow Grotto z’n verwachtingen helemaal waar. Ik bsesef dat foto’s nooit het reële uitzicht evenaren, maar ik hoop met deze plaatjes een bescheiden impressie te geven van deze Taiwanese Grand Canyon.

DSC00947

Safety first in Taiwan. Omdat de Swallow Grotto Trail in een behoorlijk brute omgeving plaatsvindt, is het ten stelligste aangeraden om de wandeling met een helm te ondernemen. Deze zijn gratis ter beschikking aan de start van de trail, maar vele reismaatschappijen (waaronder ook de onze) brengen zelf veiligheidshelmen mee.

DSC00951

Swallow Grotto en z’n tientallen meters hoge kliffen zijn een niet te missen halte wanneer je Taroko National Park bezoekt. De meeste tourbussen zetten hun bezoekers trouwens aan de westelijke trailhead af en pikken ze 500 meter verder opnieuw op. Dat lijkt me meteen ook de ideale manier om Swallow Grotto te beleven, want vanuit de wagen zie je wellicht niet veel.

DSC00929

Tunnel of Nine Turns

Na onze lunch in een lokale lodge rijden we naar de volgende populaire sight: Jiuqudong, alias de Tunnel of Nine Turns. We mogen van geluk spreken dat we deze trail kunnen bezoeken. Het risico op vallende rotsen was hier zo groot dat het pad zes jaar lang gesloten bleef. Na vele infrastructurele aanpassingen is de Tunnel of Nine Turns opnieuw geopend sinds juni 2019. En dat het de meest moderne trail van het hele park is, dat merk je meteen.

DSC00980

Het landschap is (nogmaals) gelijkaardig: we zien een rivier, steile kliffen en het indrukwekkende lijnenspel van de rotsformaties. Na onze bezoekjes aan de Shakadang Trail en Swallow Grotto wordt dit stilaan usual stuff, maar toch is de Tunnel of Nine Turns erg imposant dankzij z’n hedendaagse architectuur.

DSC00984DSC00979DSC00998

In m’n reports over Dorrigo National Park, Niagara Falls en Iguazú zei ik reeds dat watervallen me intrigeren. Wanneer Alan ons vertelde dat we tijdens deze trail een extra waterval-credit zouden scoren, werd ik dus euforisch. Helaas bleek het eerder een watervalletje, want veel spektakel straalde het ding niet uit.

DSC00986

De Tunnel of Nine Turns was ooit onderdeel van een autoroute dwars door Taroko National Park. Door de aanleg van een nieuwe tunnel werd deze weg echter overbodig en werd hij omgebouwd tot een wandeltrail. Dat verklaar de hoge gewelven en de breedte van het pad.

DSC00994

Geen idee of dit een geheime tip is, maar kort na de middag mochten wij deze Tunnel of Nine Turns bijna op ons eentje bezoeken. Alan had ons gewaarschuwd voor drukte, maar die was vandaag in de verste verte niet te bekennen.

DSC00995DSC00991

Tunnel of Nine Turns blijkt een toppertje. Het is enigszins jammer dat dit geen cirkelvormige trail is (je moet dus sowieso heen en terug via hetzelfde pad) maar verder is er niks op aan te merken. Zowel qua natuur als qua architectuur een erg boeiende plek.

Eternal Spring Shrine

Prachtige foto’s maken, dat kan je eigenlijk overal in Taroko National Park. Toch lijkt je fotoalbum niet compleet wanneer je geen selfie of plaatje maakte bij het Eternal Spring Shrine. Dit oogstrelende schrijn ligt nabij de ingang van het park en het staat in vette drukletters op de agenda van zowat elke toeristenbus. En inderdaad: als het over fotogenieke plekken gaat, scoort deze plek ontzettend hoog.

DSC01007 (2)

Neem een schattig tempeltje, voeg een waterval toe en bouw dit allemaal tussen enkele tropisch begroeide bergen. Het resultaat is erg Instagrammable en ik kan begrijpen waarom dit een onmisbare stop is.

DSC01008

In normale omstandigheden kan je dat Eternal Spring Shrine ook van naderbij bekijken en naar een hoger gelegen uitzichtpunt klimmen. Helaas worden die trails en het schrijn momenteel hersteld na een aardbeving, dus verder dan deze foto uit de verte komen we vandaag niet.

DSC01009

Changuang Temple

Een tempel die we wel van dichtbij mogen bekijken, is deze Changuang Temple. Hij ligt quasi achter de hoek van het Eternal Spring Shrine en de combinatie is dus vlug gemaakt. Hoewel hij wat minder fotogeniek is dan z’n beroemde buurman, levert de waanzinnige locatie heel wat pluspunten.

DSC01013DSC01012

De Changuang Temple is alweer onze laatste halte van de dag, maar ik zit voorlopig een beetje op m’n honger. We hebben al behoorlijk wat briljante landschappen gezien, maar we hebben nog niet geklommen en ik wil graag zo’n hangbrug bezoeken. Gelukkig komt daar op de valreep verandering in, want vanuit de tempel vertrekt er een avontuurlijk pad naar de hoger gelegen Bell Tower. Die bevat zowel de hangbrug…

DSC01040

… als de klim waar ik om vroeg. Hoera!

DSC01027DSC01024

Zo’n klokkentoren is natuurlijk geen immens gebouw, maar het ding staat wel op een absurd mooie locatie. Dit is het Azië dat je kent vanuit de boekskes.

DSC01029

Alan vertelde ons dat je een wens mag doen wanneer je de klok laat luiden. Zoiets moet je ons natuurlijk maar één keer zeggen. Ik checkte zonet nogmaals m’n bankrekening en merkte dat m’n wens voorlopig niet uitgekomen is. Toch begrijp ik dat het enkele weken kan duren om een wens van Taiwan naar België te zenden, dus ik wacht geduldig af.

DSC01034DSC01039

We zagen in de Bell Tower niet enkel een Genie die wensen laat uitkomen, maar we genoten ook van het fabelachtige uitzicht op de Changuang Temple en z’n omgeving. Taroko National Park, u was ongelooflijk mooi.

DSC01033

Taroko National Park… de moeite waard?

Nadat onze groep herenigd is bij de tempel, vertelt Alan ons dat we opnieuw richting Hualien vertrekken. Dit komt enigszins overwacht, omdat de website van Island Life Taiwan ons beloofd had dat er nog so so much more zou volgen. Ik wil je niet afraden om met deze maatschappij het park te bezoeken – Alan is een toffe kerel en we zien de beroemdste sights van het park –  maar of ze echt een ander product leveren dan de rest? Ik betwijfel het. Alan nam graag tijd voor z’n sigaretje en hij dacht blijkbaar dat z’n groep het wandeltempo van een bus bejaarden had. Dat was echter niet zo, waardoor wij en onze Singaporese medebezoekers soms vervelend lang moesten wachten. Beetje jammer.

DSC00993

Hoewel we ons de tour een beetje actiever en vlotter ingebeeld hadden, viel de Taroko Gorge absoluut niet tegen. Alles is hier gróóts en de natuur laat zich van z’n beste kant zien. Ik wil je bijgevolg absoluut aanraden om een citytrip naar Taipei uit te breiden met een bezoekje aan dit National Park. Het is heerlijk om even uit de stadsdrukte te ontsnappen en je krijgt er bovendien een beeldschoon landschap voor terug.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: