Disney California Adventure Park

Het is donderdag 1 november 2018 en ik sta in Anaheim. Dit stadje ligt in Southern California, waardoor je al bij voorbaat wuivende palmbomen, strakke beachboys en hippe strandbars verwacht. Laat dit een waarschuwing zijn: Anaheim is anders. De lanen zijn hier omzoomd met schrale motels, schimmige fastfoodzaken, overbevolkte nachtwinkels en betonnen parkeerbunkers. Toch moet ik toegeven dat Anaheim een van m’n guilty pleasures is, want er hangt hier een heel apart sfeertje dat stiekem wel tof is. Anaheim is bovendien de thuishaven van Disneyland. En eens je de poorten van Disneyland Resort ziet, is die marginaliteit van daarnet slechts een vage herinnering.

DSC06892

DSC00042

Disneyland Resort mag niet verward worden met Walt Disney World, dat een slordige 3.500 kilometer oostelijker ligt. Dit Californische resort is opvallend kleiner, want hier vind je slechts twee themaparken. Dat zijn Walt Disney’s originele Disneyland en Disney California Adventure Park. Laat me vandaag wat dieper in gaan op die laatste.

Deze second gate ligt pal tegenover de ingang van het zusterpark en werd in 2001 officieel geopend. Rond de millenniumwissel werden er trouwens wel meer Disney-parken uit de grond gestampt. Zo kreeg Orlando in 1998 het wondermooie Animal Kingdom en bouwde men in Japan zomaar even het briljantste themapark van de planeet. De resorts in Anaheim en Parijs bleken echter de kneusjes van de groep. Zij kregen op datzelfde moment behoorlijk kale pretparken met een minimale Disney-touch. Ons eigen Walt Disney Studios Park is het meest belabberde voorbeeld, maar ook over Disney California Adventure viel er in die periode weinig positiefs te schrijven. Gelukkig voor de Californiërs investeerde men sindsdien ruim een miljard in dat lelijke eendje. Het resultaat is een themapark dat er tegenwoordig stralend bij ligt en qua ervaring niet moet onderdoen voor het aanpalende Disneyland. Sterker nog: ik quoteer Disney California Adventure tegenwoordig zelfs hoger dan de buurman. Het mag duidelijk zijn dat Walt Disney Studios nog een hele weg te gaan heeft…

DSC06852

DSC06853

Na een welgekomen nachtrust staan we op de Esplanade, het plein dat de beide parken van elkaar scheidt. We slaan linksaf en laten onder een prachtig inkomgebouw onze driedaagse Hopper-pas voor het eerst scannen. En zo staan we middenin de hustle and bustle van Buena Vista Street. Het is een combinatie van gevels in Art Déco, voorbijschuivende rode trammetjes en een replica van het prachtige Carthay Circle Theatre op het uiteinde. Buena Vista Street staat voor het Los Angeles uit de jaren ’20, wanneer Walt Disney er voor het eerst kwam. Het resultaat is prachtig, al hebben we vanochtend vooral oog voor onze smartphone. Met behulp van MaxPass (het gloednieuwe digitale Fastpass-systeem van Disneyland Resort) scoren we namelijk snel een Fastpass voor Radiator Springs Racers, sinds enkele jaren de meest geliefde attractie van het hele park. Wachttijden worden er vaak extreem lang, dus een legale voorkruippas komt er goed van pas.

DSC00040

DSC00136

DSC07050

DSC06855

DSC06859

Er is een specifiek moment dat me steeds weer kippenvel geeft: de aanblik op Paradise Pixar Pier. Want geef toe… er zijn weinig beelden zo herkenbaar als de skyline van deze zone. Een opvallend reuzenrad steelt de show, terwijl de spierwitte tracks van Incredicoaster voor een imposante backdrop zorgen. Het recent geïmplementeerde Pixar-thema is niet helemaal m’n ding, maar echt storen doet het ook weer niet. De populairste attractie van dit gebied blijft ook na die ombouw Toy Story Midway Mania. De wachttijd bedraagt vanochtend nauwelijks een kwartier, een ongewone situatie. Meestal sta je veel langer in de rij, al is deze darkride dat in mijn ogen niet waard. Dit attractieconcept staat voor pure fun en het blijft uitdagend om steeds beter te scoren, maar anderzijds is het een uitvergrote computergame in een tamelijk kale ruimte. Leuk voor een enkel keertje dus.

DSC06832

DSC06835

DSC06837

DSC00020

Wanneer we aanschoven voor Toy Story Midway Mania, raasde de ene rode achtbaantrein na de andere voorbij. Buurman Incredicoaster heeft dan ook een opmerkelijk hogere capaciteit: deze rollercoaster lanceert elk uur ongeveer tweeduizend passagiers langs de oever van Paradise Bay. Ondanks de volle wachtruimte zitten we na een kwartier al klaar voor ’s werelds langste Disney-achtbaan. En dat is verdorie een goeie! Incredicoaster genereert een heerlijk snelheidsgevoel, hij is buitengewoon soepel en ook de onboard-soundtrack is cool. Of ik het thema rond The Incredibles echt noodzakelijk vind? Neen, dat niet. Voorganger California Screamin’ was een prima achtbaan zonder franjes en de extra decoratie komt in mijn ogen nogal geforceerd over. Toch is Incredicoaster daarom niet minder tof. Mede dankzij de vlot opschuivende wachtrij ligt de herhalingswaarde alleszins hoog.

DSC06843

DSC06839

DSC06836

We hoeven niet noodzakelijk ritjes te maken op een goedkope Wild Mouse of de zweefmolen, maar een rondje The Little Mermaid – Ariel’s Undersea Adventure zal ik nooit weigeren. Ik hou met heel m’n hart van deze attractie en ik vind het nog steeds knap dat Disney in 2011 een klassieke darkride presenteerde. Een verhaal vertellen zonder daarbij een overdaad aan projecties, 3D-brillen of laserguns (Sebastian afknallen… stel je voor) te gebruiken, dat is uniek in de moderne pretparkwereld. Natuurlijk heeft Disney het voordeel dat The Little Mermaid vol herkenbare scènes en aanstekelijke muziek zit, maar toch is het resultaat niets minder dan bewonderenswaardig. De animatronics van Scuttle, Ariel en Ursula bewegen met zo’n ongekende souplesse dat je haast vergeet dat het niet echt is. Dit duikje met Ariel is uitmuntend in elk opzicht en ik verlang telkens opnieuw naar meer. De wachttijd die zelden boven het kwartier uitkomt, maakt me dus meer dan tevreden.

DSC07042

DSC06862

DSC06861

DSC07040

DSC06840

DSC06841

Tijdens het najaar wordt het nog steeds behoorlijk warm in Californië. ’t Is dus geen toeval dat beide Disney-parken uitgerust zijn met een waterattractie. In California Adventure wordt de weg naar verkoeling gemarkeerd door Grizzly Peak, een imposante rotsformatie die hoog boven het park uittorent. Rond die bergtop kolkt het water van Grizzly River Run, een rapid river zoals je ze maar zelden ziet. De ride pronkt met intense stroomversnellingen, twee afdalingen en een themaniveau om U tegen te zeggen. Het is knap om te zien hoe zo’n gigantische attractie perfect in het landschap geïntegreerd werd en vanuit elke uithoek natuurlijk oogt. Aangezien de uiteindelijke rit beslist niet teleurstelt, kan ik alleen maar concluderen dat Grizzly River Run mijn favoriete rapid river ter wereld is. Ja inderdaad, daarmee scoort ie zelfs hoger dan de versie in Islands of Adventure.

DSC07046

DSC06830

DSC07068

DSC07069

Grizzly Peak is de themazone waarin Disney een ode brengt aan het natuurschoon van de Californische National Parks. Enkele jaren geleden werd ook Soarin’ bij dit gebied betrokken. Dat is een mooie vooruitgang: het ietwat koele militaire sfeertje van weleer maakte plaats voor een veel natuurlijker geheel. Maar ook in de hangar van Soarin’ werd er een opvallende wijziging doorgevoerd. We zweven tegenwoordig niet meer langs de eyecatchers van The Golden State, maar we vliegen de hele wereld rond. Ik beleefde die nieuwe versie al een paar keer en ik vind ‘m gelijkwaardig aan de originele film. De magistrale muziek bleef grotendeels bewaard en de beelden zijn niets minder dan imposant. Ergens is het jammer dat Soarin’ Over California niet behouden bleef in dit Californisch gethematiseerde themapark, maar ach… verandering moet er zijn. Bovendien gaf de upgrade een duidelijke boost aan de populariteit van deze ride. Soarin’ Around The World tovert tegenwoordig lange wachttijden op de display. Gelukkig mogen we dankzij Fastpass een groot deel van die afschuwelijk lange rij overslaan.

DSC06829

DSC06828

We passeren het iconische Carthay Circle Restaurant en we belanden zo in Hollywood Land. Daar is op het eerste zicht weinig te doen, maar schijn bedriegt. Deze zone heeft bijvoorbeeld een fijne darkride in de aanbieding. Monsters Inc – Mike & Sulley to the Rescue is ondanks z’n kleinschaligheid immers een kwalitatief sterke familieattractie. De scènes bevatten leuke effecten, de herkenbaarheid is groot en op het einde worden we persoonlijk uitgezwaaid door de norse Roz. Mis deze ride niet.

DSC06845

DSC06934

Ook Anna & Elsa zijn thuis in Hollywood Land. Je kan de dames uit Arendelle ontmoeten in het Disney Animation Building, al moet je daarvoor eerst een hele poos aanschuiven. Die eer laten we aan ons voorbij gaan, maar voor theatershow Frozen – Live at the Hyperion staan we wel paraat. De voorstelling ging in 2016 in première en kreeg sindsdien de ene positieve review na de andere. Toch ga ik niet helemaal akkoord. Laat me voorop stellen dat de zangkwaliteiten van de meeste acteurs bewonderenswaardig zijn, maar verder laat de voorstelling me niet duizelen. Het probleem is dat men de hele film – zelfs volledige dialogen – quasi letterlijk kopieerde en dat voelt best geforceerd aan. Ook onhandig: de drie meest herkenbare liedjes zitten allemaal in het eerste halfuur van de voorstelling. Na het ijzersterk uitgevoerde ‘For The First Time In Forever’ en het visuele topentertainment van ‘Let It Go’ valt er dus een tamelijk grote leegte op het podium. Ik weet het wel… je kan de climax van dat legendarische ‘Let It Go’ niet naar het einde van het verhaal verplaatsen, maar ik mis in het laatste halfuur echt een portie punch. De hilarische Aladdin-show die hier vroeger draaide, krijgt mijn voorkeur.

DSC00084

DSC06857

DSC07049

Disneyland Anaheim heeft grootse plannen voor de nabije toekomst. In het originele Disneyland verrijst momenteel Galaxy’s Edge en in California Adventure bouwt men aan een themagebied rond Marvel. Jammer maar helaas: als ik twee takken uit het Disney-imperium moet aanduiden die me nauwelijks aanspreken, zijn dat Star Wars en superhelden. Ik kan dus concluderen dat er komende jaren weinig te zoeken valt in Anaheim, maar dat is fout. Galaxy’s Edge belooft een waanzinnige zone te worden en ook het zogenaamde Avengers Campus wordt misschien beter dan verwacht. We krijgen tijdens dit bezoek namelijk al een voorsmaakje van het nieuwe Marvel-gebied en dat is Guardians of the Galaxy – Mission Breakout. Disney-fans treurden volop toen deze attractie aangekondigd werd. Dit is namelijk de vervanger van publiekslieveling Tower of Terror. Een retourtje naar The Twilight Zone bestaat in Anaheim dus niet meer, al vind ik deze Marvel-versie eigenlijk een prima vervanger. De voorshow bevat meer dynamiek dan die van z’n voorganger, terwijl de eigenlijke attractie een stuk intenser aanvoelt. De sfeer rondom Tower of Ter… ehm Mission Breakout is ook totaal anders dan voorheen. Het spookachtige decor maakte plaats voor veel humor en aanstekelijke popmuziek. Je houdt ervan of je haat het, maar als thrill ride vind ik ‘m stiekem sterker dan Tower of Terror. Ik ben echter geen fan van het chaotische exterieur, maar oordeel vooral zelf…

DSC06936

DSC06850

Wist je dat California Adventure twee maal officieel geopend is? Een eerste keer op 8 februari 2001 en een tweede keer op 14 juni 2012. Die recentste opening stond in het teken van de wedergeboorte van het park. Op die dag gingen namelijk zowel Buena Vista Street als Cars Land in première. Ik hoef je wellicht niet meer te vertellen dat Cars Land een van de meest imposante themazones allertijden is. Vergelijk het niveau gerust met dat van Tokyo DisneySea, maar dan vanuit een luchtige, cartooneske invalshoek. Elke keer ik Cars Land binnenwandel, ben ik er honderd procent van overtuigd dat dit het echte Radiator Springs is. Disney heeft zichzelf overtroffen door zelfs de kleinste details met een Cars-sausje te overgieten. Elk element dat deel uitmaakt van Cars Land, is er met een reden. Trouwens… het geheel benadert overdag reeds de absolute perfectie, maar kom na het invallen van de nacht zeker nog eens terug. Cars Land is immers op z’n allermooist wanneer de neonlampen knipperen en de rotsen in een oranje gloed baden.

DSC00131

DSC07064

DSC07063

DSC06827

Cars Land telt drie attracties, maar je hoeft die niet noodzakelijk allemaal te bezoeken. De draaiende tractors van Mater’s Junkyard Jamboree zijn bijvoorbeeld geen must-do en je kan een dergelijke attractie in de meeste parken met een kortere wachttijd beleven. Ietwat unieker zijn de dansende cabriootjes van Luigi’s Rollickin’ Roadsters. Deze attractie draait sinds 2016 mee in het aanbod van Cars Land en is een stuk plezanter dan z’n voorganger. Vroeger zat je in een reusachtige autoband en kon je een eigen route bepalen door je gewicht te verplaatsen. Dat klinkt leuk, maar het werkte voor geen meter. Deze nieuwigheid bepaalt door middel van een trackless systeem zelf het traject, wat fijne interactie met de andere voertuigen oplevert. Vergelijk het met Aquatopia uit DisneySea, min het water, plus vrolijke Italiaanse melodietjes. Grappig ding.

DSC00205

DSC06825

Een ride waarvoor je onverbiddelijk de rij in moet, is Radiator Springs Racers. Dat kan trouwens behoorlijk lang duren. Hoewel het laagseizoen is, bedraagt de wachttijd ’s namiddags al gauw anderhalf uur. Dat is lang, maar er zijn gelukkig alternatieven. Scoor ’s ochtends bijvoorbeeld meteen een Fastpass. Wij moeten met onze voorkruippas alsnog een halfuur aanschuiven, maar alles is beter dan die standby-rij. Een tweede optie is de wachtruimte voor single riders. Omwille van de ietwat ongemakkelijke 3-3 zitplaatsindeling rijden er in quasi elk voertuig één of twee single riders mee. Het schuift dus verrassend vlot op: we gebruiken deze rij meerdere keren en wachten telkens minder dan tien minuten. Luxe!

DSC07056

DSC00215

DSC00217

Disney California Adventure trok in 2012 anderhalf miljoen extra bezoekers ten opzichte van het jaar voordien. En daar is Radiator Springs Racers waarschijnlijk in z’n eentje verantwoordelijk voor. Het is een E-ticket zoals men er maar zelden eentje bouwt. Alleen al de omvang van het geheel is overweldigend: de rotsformaties van deze ride zijn bijna vijftig meter hoog en de wijde omgeving is vormgegeven als een woestijnachtig landschap. Radiator Springs Racers klopt visueel in elk opzicht en dat geldt eveneens voor de eigenlijke rit. De sfeeropbouw is subliem, een darkride-passage showt knappe effecten en je sluit af met een fijn stukje duelleren tegen een collega-racewagen. Radiator Springs Racers is pure perfectie en iedere themaparkliefhebber geniet er wellicht met fonkelende ogen van. Maar weet je wat ik het enige pijnlijke aan de hele zaak vind? Dat een behoorlijk tegenvallende darkride rond Ratatouille in Parijs hetzelfde budget opslorpte als deze Radiator Springs Racers in Anaheim. Just sayin’…

DSC07061

DSC07120

DSC07121

DSC00093

Ik heb goed nieuws en ik heb slecht nieuws – deel 1. Zal ik met het slechte nieuws beginnen? M’n favoriete horecagelegenheid van Disney California Adventure bestaat niet meer. Ik besefte het toen niet, maar in april 2017 bestelde ik voor de allerlaatste keer een Mickey’s Fun Wheel-cocktail in de hippe Cove Bar. Het goede nieuws: eigenlijk kreeg Cove Bar gewoon een nieuwe naam. Tegenwoordig moet je dus bij Lamplight Lounge zijn voor de betere mixology. Lamplight Lounge grenst aan Pixar Pier en werd logischerwijs naar Pixar’s bekende animatiefilms gethematiseerd. Als je van Cove Bar hield, zal je wellicht ook deze bar in je hart sluiten. Hoewel het decor niet al te ingrijpend veranderde, gingen de prijzen echter wèl voelbaar omhoog. Een hapje en drankje kosten bij Lamplight Lounge aardig wat dollars, maar ik vind het de moeite waard. De cocktails zijn heerlijk, de legendarische Lobster Nacho’s maken hun naam waar en het uitzicht op Pixar Pier is (zeker tijdens de schemering) onbetaalbaar.

DSC06865

DSC06937

DSC06943

DSC06940

DSC06944

Ik heb goed nieuws en ik heb slecht nieuws – deel 2. Ik begin nogmaals met het slechte nieuws: World of Color is in 2018 een hele poos buiten strijd. Ik beschouw deze spectaculaire fonteinshow al jaren als Disney’s allerbeste avondentertainment, maar tijdens dit bezoek blijft het een opvallende afwezige. Blijkbaar zijn er structurele problemen met de installatie en die worden momenteel verholpen. Het goede nieuws: Disney’s Paint The Night Parade maakt het gemis draaglijker. Deze moderne avondparade werd in 2015 voorgesteld ter ere van Disneyland Anaheims 60ste verjaardag. In die tijd reed hij uit in Disneyland, maar inmiddels kan je ‘m dus in Disney California Adventure bewonderen. Helemaal nieuw is Paint The Night dus niet, eens te meer omdat ik deze parade ook al in Hong Kong Disneyland heb mogen bewonderen. Maar oh, wat is het een plezier om dit sprankelende avondentertainment opnieuw te zien. Dankzij de blitse praalwagens en de fantastische soundtrack is dit immers mijn favoriete Disney-parade aller tijden. Aangezien de Californische variant uitgebreider is dan z’n Aziatische broertje, is er zelfs een extra portie genialiteit gegarandeerd. Mag dit alsjeblieft ooit naar Parijs komen?

DSC06866

DSC06875

DSC06877

DSC06961

Wow. Wat ben ik hier graag. Er is geen andere manier om onze dagen in Disney California Adventure te omschrijven. Dit park heeft een lange weg afgelegd. Ik kwam hier voor het eerst in 2008 en het was toen een behoorlijk kille plek. Er stonden weliswaar een aantal fijne rides, maar de enscenering kon in de verste verte niet tippen aan die van het aanpalende Disneyland. California Adventure was letterlijk het tweede park waar je effe binnensprong om Soarin’ en California Screamin’ nog eens te doen. Daarna stak je de Esplanade over om je verdere dag in Disneyland door te brengen. Maar jongens, wat kan er op tien jaar veel veranderen. Vandaag staat hier een volwassen themapark dat zich op alle mogelijke vlakken kan meten met de wereldtop. Je wordt ondergedompeld in coherente themawerelden, je beleeft waanzinnige attracties, je ziet entertainment op hoog niveau en je eet simpelweg lekker. Met projecten als Cars Land en Buena Vista Street heeft Disneyland Resort bewezen dat het toonaangevend wil zijn. En hoe! Ik zie de toekomst van dit park dan ook rooskleurig in, al blijft er een kleine vrees dat Marvel (te) veel van de unieke Californische identiteit gaat inpalmen. Laat ons hopen dat Disney z’n verstand gebruikt en geen overhaaste beslissingen neemt die het park voorgoed zouden veranderen.

DSC07135

DSC06951

DSC06956

Disney California Adventure… het was me een waar genoegen. En weet je wat het allerleukste is? Dat The Happiest Place on Earth niet uit één, maar uit twee dergelijke state-of-the-art themaparken bestaat. Morgen komen we dus gewoon terug en dan neem ik je mee naar Disneyland. Afgesproken?

2 reacties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: