Universal Studios Singapore

Click here for the English version of this trip report.

Aftellen naar een vakantie gaat altijd tergend langzaam, maar de eigenlijke reis is afgelopen voor je het goed en wel beseft. Oneerlijk, vind ik zoiets. In 2018 mocht ik dat nog maar eens opmerken. Een halfjaar lang keek ik uit naar onze trip Down Under en de vertrekdatum stond dus in m’n geheugen gegrift. De winter duurde lang en de bijhorende countdown vlotte ook niet echt. Maar van zodra die 27ste maart aangebroken was, vlogen er drie weken in een flits voorbij. We reisden van surfersparadijs Noosa Heads en het zwoele Brisbane tot in de grootstad die Sydney heet. Vervolgens herontdekten we het exotische Hong Kong en het lokale Disney Resort, waarna we de laatste dagen in Singapore doorbrachten. Deze plek kenmerkt zich door hypermoderne architectuur, een bruisend nachtleven en een gevoelstemperatuur die eigenlijk continu vijftien graden te hoog ligt. Noem Singapore dus gerust een zweterig oord van de toekomst waar je op vrijdag- en zaterdagnacht zelden voor vijf uur je bed ziet. Die definitie verklaart misschien waarom dit al jaren m’n favoriete stad is, want dat klinkt toch wel heel perfect? Helaas komt dat verblijf in deze futuristische stadstaat inmiddels ook ten einde, want vanavond voert een imposante A380 ons opnieuw naar het koele Europa. Toch eindigen we in schoonheid: de eenentwintigste en laatste dag van onze trip staat er namelijk een internationaal geroemd themapark op de planning.

DSC04450DSC04439

We brengen de dag door op Sentosa, een eiland aan het zuidelijke tipje van Singapore. Sentosa is de plaats waar Singaporezen en toeristen van hun vrije tijd genieten. Het heeft dan ook alles wat je van een dergelijke plek verwacht: er zijn peperdure luxehotels, wuivende palmbomen, witte zandstranden en exotische strandbars waar je bij voorkeur aan een Singapore Sling – de lokale specialiteitscocktail – slurpt. Daarnaast bestaat Sentosa ook uit een heleboel betaalattracties, die je al dan niet als tourist trap mag definiëren. Ik zou bijvoorbeeld nooit m’n dollars uitgeven aan een indoor skydive of aan zo’n muffe 4D experience, maar de zogenaamde SkyLine Luge is daarentegen best plezierig. Het allerbeste adresje voor thrillseekers is echter niet die karttrack, maar wel het plaatselijke themapark. Sinds 2010 is Sentosa namelijk de thuishaven van Universal Studios Singapore.

DSC04444DSC04563

Als er één element is waaraan je een Universal-themapark onmiddellijk herkent, is dat wel die zacht ronddraaiende wereldbol aan de toegangspoort. Quasi iedere bezoeker maakt er wel een foto of een selfie, om die vervolgens zo vlug mogelijk op social media te gooien. Dat is sowieso de beste manier om het thuisfront stikjaloers te maken. Verzwijg op dat moment wel effe dat het bijna vijftig euro kost om naar binnen te geraken en dat de rijen aan de toegangspoort traag opschuiven. Maar na een kwartier schuifelen in de verzengende hitte is het eindelijk zo ver: we scannen onze tickets en we staan met de beide voeten in Universal Studios. In de themazone Hollywood, om precies te zijn.

DSC04482

Er zijn maar weinig filmthemaparken die geen Hollywood-achtige laan achter de entreepoort bouwden. Punten voor originaliteit krijgt Universal Singapore dus niet, maar qua uitwerking scoort men gelukkig beter. Hoewel Hollywood Boulevard tijdens ons bezoek behoorlijk ontsierd wordt door lelijke decoraties van de film Trolls, is dit namelijk een oerdegelijke Main Street. De geveltjes zien er strak uit, de muziek is leuk, het loopt er vol met bekende filmfiguren en het dak beschermt je tegen de felste grillen van het Singaporese tropenklimaat. Bovendien ligt er vlak achter de hoofdstraat een plein met panoramisch uitzicht op enkele legendarische Universal-rides. Mooie binnenkomer dus.

DSC04456DSC04558DSC04454

Een van de meest opvallende rides van Universal Studios Singapore is Battlestar Galactica. Een shotje sensatie zien we ’s ochtends wel zitten, dus deze beroemde Vekoma wordt onze eerste halte. De baan staat in het futuristische themagebied Sci-Fi City, waar op dit vroege uur nog volmaakte rust heerst. De wachttijd is dan ook verwaarloosbaar, waardoor we meteen de twee tracks kunnen uittesten. Dat scheelt alweer wat gedoe met lockers, al zijn die gelukkig sowieso gratis voor het eerste uur. Probeer overigens niet om stiekem een portefeuille of mobiele telefoon mee in de wachtrij te smokkelen, want aan de ingang moet je een metaaldetector passeren.

DSC04513DSC04474

In tegenstelling tot de meeste andere duellerende coasters, zijn de beide tracks van Battlestar Galactica niet vergelijkbaar. De attractie bestaat immers uit een op thrills gerichte inverted coaster en een klassieke sit down familieachtbaan. Die laatstgenoemde is zelfs opvallend minder sensationeel dan hij lijkt. De rode Human-track heeft weliswaar imposante treinen met schouderbeugels en hij haalt bijna 90 kilometer per uur, maar het is een vreselijk tamme ervaring. Na een goeie lancering en een dito first drop, verzwakt Human namelijk tot een eindeloze serie van doelloze bochten. De baan haalt z’n voornaamste thrill wellicht uit de rijkelijk ingebouwde near-misses met de inverted versie, maar we hebben vandaag pech: Battlestar Galactica draait het grootste deel van de dag niet duellerend. ’s Namiddags zien we de coasters korte tijd synchroon rijden, maar de wachttijd is op dat moment te lang voor ons. Hoewel het reeds m’n derde bezoek aan Universal Singapore is, heb ik Battlestar Galactica dus nog steeds niet beleefd zoals ie eigenlijk bedoeld is… Spijtig.

DSC04460DSC04515

Wanneer Human een tegenvaller is, heeft men gelukkig Cylon nog in de aanbieding. Ik herinner me deze inverted coaster als een van de strafste Vekoma’s op de planeet en dat blijkt vandaag terecht. Want hoewel de baan z’n blauwe trackkleur recent inruilde voor grijs, is er aan de genialiteit van deze ride niks veranderd. De zitjes zijn comfortabel, de opwaartse lancering is tof en het gaat er allemaal ontzettend soepel aan toe. Bovendien is de lay-out onvoorspelbaar en behoudt Cylon z’n power tot in de allerlaatste bocht. Het contrast met buurman Human kan nauwelijks groter zijn, al lijkt dat exact de bedoeling die de ontwerpers hadden. Het is dus mogelijk om een familieachtbaan en een ijzersterke thrillride te combineren tot één visueel meesterwerk. Dat hebben ze verdorie knap gedaan daar bij Vekoma.

DSC04489

In Singapore is ’t eenvoudig om de temperatuur te voorspellen, maar regen is een andere zaak. Je mag er bijna zeker van zijn dat de hemelsluizen dagelijks open gaan, je weet gewoon niet wanneer. Vandaag blijkt het rond een uur of elf ’s voormiddags te zijn. En als je dan toch al nat bent, maakt het spatwater van een rapid river natuurlijk niet veel meer uit. Daarom betreden we themazone The Lost World waar Jurassic Park Rapids Adventure de blikvanger is. Kleine tip van Glenn: het is bij onvoorspelbare waterrides altijd veiliger om je spullen op te bergen in een locker. De kluisjes aan de ingang van deze attractie zijn helaas betalend, maar de gratis exemplaren van Battlestar Galactica en The Mummy liggen op hooguit enkele minuten stappen. Spaar jezelf dus enkele Singapore Dollars uit door die kleine wandeling in te calculeren.

DSC04532DSC04531

Terug naar de essentie van de zaak: Jurassic Park Rapids Adventure is een tegenhanger van de Shoot-the-Chute rides in andere resorts van Universal. In Singapore leg je het parcours tussen de dino’s niet af met een grote splashboot, maar wel in een tollend rond vlot. Rapid rivers vind ik over ’t algemeen erg leuk, maar veel hangt af van de constructeur die een pretpark kiest. De kwaliteitsbouwer in dit segment is zonder twijfel Intamin. Wanneer je daarentegen voor Hafema kiest, is het resultaat vaak minder knallend. Dit Duitse bedrijf bouwt weliswaar metershoge afdalingen en draaikolken, maar de rest van het traject is meestal een kabbelende beek. Zo ook in Universal Studios Singapore, waar driekwart van de attractie amper spannender aanvoelt dan Gondoletta in de Efteling. Zelfs de afsluitende drop is niet eens zo bijzonder, al kan je er wel behoorlijk doorweekt van worden. Dat is voor vele bezoekers de essentie en Jurassic Park Rapids Adventure mist z’n doel dus niet. Toch had Universal beter even naar Intamin gebeld toen het deze attractie ontwikkelde. Kan je jezelf een ride à la Popeye & Bluto’s Bilge-Rat Barges in het thema van Jurassic Park voorstellen? Dat zou pas kicken zijn.

DSC04536

Het attractieaanbod van The Lost World wordt vervolledigd door een draaimolen met dino’s en familieachtbaan Canopy Flyer. Die laatste werd gebouwd door het bedrijfje Setpoint, dat je misschien nog kent van de legendarische Roller Soaker in Hersheypark. Hier in Singapore is de ride voornamelijk legendarisch omwille van z’n lage capaciteit en de traag opschuivende wachtrijen. We hebben vandaag echter geluk: de baan had vanochtend wat opstartproblemen en opent uiteindelijk exact wanneer wij er voorbij lopen. Op die manier vind ik het wel plezierig om deze ultrakorte en weinig boeiende coaster te beleven, maar ga er alsjeblieft niet langer dan een kwartier voor aanschuiven. Tenzij je absoluut de credit hebben wil, mag je deze gerust overslaan.

DSC04539DSC04530

Onze bagage zit nog steeds in de lockers van Ancient Egypt, dus we haasten ons terug daarheen. Een straf is dat helemaal niet, want deze themazone is oogverblindend knap. Ancient Egypt bestaat uit een reeks enorme Anubisbeelden, een van ’s werelds mooiste oldtimer-rides en de monumentale tempel van Revenge of the Mummy. Deze indoor coaster is qua exterieur en wachtruimte een stuk indrukwekkender dan z’n naamgenoot in Florida, maar qua rit is ie nagenoeg identiek. Of dat een goeie zaak is? Nja, ik heb er mijn twijfels bij. Hoewel Revenge of the Mummy heel goeie hardware bevat (Premier Rides leverde een prima achtbaan met een uitzonderlijk soepel verloop), kan het thema me gewoonweg niet overtuigen. De wachtrij, het station en het darkride-stuk zijn knap, maar het coastergedeelte lijkt wel door een vierjarig kind gedecoreerd. Dacht Universal nu echt dat zo’n kartonnen bord met een stroboscoop overtuigend werkt? En waarom vond men het noodzakelijk om dat trucje meteen vijf keer toe te passen? Ik begrijp niet dat een in 2010 geopende darkride/coaster het met zulke goedkope effecten moet doen. In z’n huidige vorm vind ik Revenge of the Mummy dus niks meer dan een thrill voor tussendoor. Da’s jammer, want met een consequenter themaniveau zou dit een topper van formaat kunnen zijn.

DSC04526DSC04527DSC04516

Universal Studios Singapore is compact, al is dat eigenlijk nog zacht uitgedrukt. Je kan immers in een goeie tien minuten door het hele park stappen. Dat heeft uiteraard geen negatieve gevolgen voor de kwaliteit van individuele attracties, maar het maakt de overgang tussen themagebieden soms tamelijk lachwekkend. Er staan bijvoorbeeld Egyptische standbeelden tussen de steunpilaren van die futuristische Battlestar Galactica en Shrek’s woning blijkt plots in Madagascar te liggen. Hetzelfde gekke tafereel bij stuntshow WaterWorld, die men tussen een sprookjesland en Jurassic Park propte. Is er iemand die zich de gelijknamige film uit 1995 nog levendig herinnert? En is er iemand die het een topper vond? Neen dus. Hetzelfde geldt voor deze chaotische voorstelling. Men gooit wat emmers water naar het publiek, men voert enkele kunstjes uit met een jetski en er wordt vooral veel aan overacting gedaan. De climax met het crashende vliegtuig – iets wat me bij bleef uit de voorstelling in Hollywood – werd in Singapore genadeloos wegbezuinigd. Het enige lichtpunt van de WaterWorld-show is in mijn ogen z’n speelduur: bij de film moest je ruim tweeënhalf uur volhouden, hier is het na twintig minuten al voorbij. Als ik de show met een filmquote zou mogen beschrijven, zou ik gaan voor Jurassic Park’s uitspraak ‘That is one big pile of shit’.

DSC04496DSC04498

Als er één ding is waar ik Universal Studios Singapore een tien op tien voor wil geven, is het wel de uitwerking van themazones. Ondanks de beperkte ruimte die het park ter beschikking heeft, ligt het niveau van de decors immers hoog. Zo ook in het dorpje Far Far Away, dat qua thema niet moet onderdoen voor een gemiddeld Disney-park. Zelfs het enorme sprookjeskasteel lijkt zo uit een Magic Kingdom weggeplukt. De attracties die je in dat kasteel terugvindt, zijn helaas minder imposant. Enerzijds is er Donkey Live, een show zoals Turtle Talk en Monsters Inc Laugh Floor. Jammer genoeg wordt het interactieve aspect niet ten volle benut en opteerde Universal eerder voor een one-man-show (of one-ass-show) rond Donkey. Anderzijds presenteert men Shrek 4-D Adventure. Deze attractie bevat weliswaar een vermakelijke preshow, maar de eigenlijke filmvoorstelling is gedateerd en oninteressant. Gelukkig is er ook een lichtpuntje: beide attracties bevatten de typische Shrek-humor, die niet zelden de draak steekt (pun intended) met de collega’s van Disney.

DSC04540DSC04470DSC04469DSC04548

Kickt men in Zuidoost-Azië op inverted coasters? Ik vermoed van wel. Ook bij de meest recente toevoeging in Far Far Away hangen de voertuigen namelijk onder de rails. Puss in Boots’ Giant Journey is de derde inverted coaster van Universal Studios Singapore en werd gebouwd door Zamperla. Net zoals dat bij de meeste rides van deze Italiaanse constructeur het geval is, blijkt de rit behoorlijk tam. Het is in realiteit zelfs eerder een thematische rondrit dan een achtbaan. Iets zoals Droomvlucht dus, maar dan outdoor en twintig keer minder goed. Weet je nog wat ik daarnet zei over het hoge themaniveau in Universal Studios Singapore? Dat is helaas niet van toepassing op deze ride. Het lijkt wel of men vlug een nieuwigheid wilde presenteren en de aankleding werd daardoor bijzaak. Het station is bijvoorbeeld een stalen bunker, de decoratie oogt goedkoop en je hebt vanuit de attractie meermaals zicht op backstage-gedeelten. Hoewel het grote publiek ervan houdt, geeft Puss in Boots’ Giant Journey me dus een wrange nasmaak. De smaak van nonchalance en half werk, om precies te zijn.

DSC04545DSC04552

Het middeleeuwse stadje van Far Far Away barst van de humoristische verwijzingen. Men drijft de spot met klassieke sprookjes, met Disney en… met de luchtvaart. Een van de grappigste attracties is namelijk Enchanted Airways, een familiale achtbaan van Vekoma. Enchanted Airways beeldt de commerciële luchtvaart van enkele eeuwen geleden uit. Dat is inclusief metaaldetectoren, bagagelabels en moderne A380-toestellen. Eén klein detail: je verkent de wereld hier niet in een Boeing of Airbus, maar wel op de rug van een draak. Dit geniale idee wordt verbazend leuk uitgewerkt en het doet me vergeten dat Enchanted Airways eigenlijk slechts een standaard junior coaster is. Creditmateriaal met een erg leuke twist.

DSC04481

Van Shrek naar het meest swingende eiland voor de kust van Afrika: Madagascar. De gelijknamige filmreeks van DreamWorks Animation vormde de inspiratie voor dit exotische gebied vol cartooneske dieren, palmbomen en bamboehutjes. Het is dus een themazone waarin het pure vakantiegevoel perfect tot leven gewekt wordt, iets wat tevens te danken is aan de catchy filmmuziek. Qua rides moet je hier niet zijn voor de ultieme thrill, maar voor familievermaak ben je wel aan het juiste adres. De topattractie in deze uithoek van het park is Madagascar – A Crate Adventure. Deze darkride werd geïntegreerd in een absurd groot containerschip, een van de vele visuele eyecatchers van dit park. De verwachtingen liggen dus hoog en ze worden wat mij betreft grotendeels ingelost. Dit is immers een sfeervolle rondvaart waarbij reële decors en schermen op doeltreffende wijze gecombineerd werden. Je kan terecht opmerken dat de meeste animatronics ietwat te statisch zijn, maar al bij al is dit een prima familieattractie met een vlot te volgen verhaallijn. Ik vind ‘m leuk!

DSC04485DSC04499DSC04500DSC04553

Vergelijk de grootte en de opbouw van Universal’s themazones gerust met die van Europa-Park. Ze zijn immers relatief klein en er is doorgaans slechts één topride, aangevuld met een eventuele invulattractie, horeca en shops. A Crate Adventure is bijvoorbeeld de enige must-do in Madagascar, tenzij je diep vanbinnen kickt op vrolijk uitziende carrousels natuurlijk. We ruilen Madagascar dus vlug in voor New York City. In realiteit moet je daarvoor ruim twintig uur op een vliegtuig doorbrengen, maar in Universal Studios Singapore liggen ze netjes naast elkaar. New York doet een beetje denken aan de Main Street: ook deze zone is overdekt en het detailniveau van de façades is minstens even lovenswaardig. Bovendien is New York ideaal om aan de hitte te ontsnappen, want de twee aanwezige attracties trakteren ons op airconditioning. De eerste van dat duo gaat door het leven als Lights, Camera, Action! en het is zo’n typisch ding voor een filmpretpark. Je gaat zogezegd backstage (dat verklaart de afschuwelijke wachtruimte vol stellingen en beton), tijdens een voorshow spreekt een bekende regisseur je toe en op ’t einde toont men wat special effects. In dit geval belooft Steven Spielberg je een krachtige orkaan, maar die categorie vijf blijkt uiteindelijk heus wel mee te vallen. Een attractie die een uitroepteken in z’n naam heeft, zou wat mij betreft gerust wat meer spektakel mogen leveren.

DSC04506DSC04507

De tweede attractie is daarentegen een stuk interessanter, al zou je dat in eerste instantie misschien niet verwachten. We hebben het over een familiale darkride met Sesamstraat als centraal thema. Heel legendarisch klinkt dat niet; eerder kinderachtig als je erover nadenkt. Toch vind ik Sesame Street Spaghetti Space Chase al sinds m’n eerste bezoek een verborgen parel. We stappen hier in een ruimteschip en tezamen met de schattige Elmo nemen we het op tegen slechterik Macaroni The Merciless. In m’n vorige reports over Universal Singapore noemde ik deze darkride een geperfectioneerde versie van Peter Pan’s Flight en daar blijf ik bij. Het verhalende aspect komt beter uit de verf en er is meer te zien dan bij die Disney-klassieker. Zelfs ondanks m’n onbestaande affiniteit met Sesamstraat moet ik dus zeggen dat dit een schitterende ride is. En de wachttijd van vijf minuten maakt ’t zo mogelijk nog idealer.

DSC04459DSC04505

Universal Studios wordt tijdens deze maandag verbazend druk bezocht. Wachttijden voor de topachtbanen liggen meestal rond de 50 minuten en bij Jurassic Park ben je ’s middags sowieso meer dan een uur kwijt. Opvallend genoeg mogen we bij darkrides als Madagascar en Spaghetti Space Chase quasi onmiddellijk instappen. Je zou daardoor kunnen concluderen dat darkrides onpopulair zijn in dit deel van Azië, al wordt het tegendeel meteen bewezen door Transformers – The Ride. Ook hier moet je een wachttijd van zowat drie kwartier incalculeren, al zijn we als single rider op nauwelijks vijf minuten aan de beurt. Deze 3D-darkride is vooral bekend vanuit de Amerikaanse zusterparken, maar de wereldpremière was voor Universal Studios Singapore weggelegd. Sinds 2011 kan je hier dus genieten van een attractie waarin schermen, soepele bewegingen en reële decors een haast perfecte match vormen. Hoewel ik niets met de gelijknamige filmserie heb, ervaar ik Transformers als een dijk van een darkride. De sfeer is misschien ietwat te duister (daarom vind ik de luchtigere, doch gelijkaardige Spiderman in Islands of Adventure nog beter), maar ach… voor vrolijkheid ga ik wel terug naar Sesamstraat.

DSC04510DSC04509

Universal Studios Singapore heeft een parade en een afsluitende vuurwerkshow… tijdens het weekend. Wanneer je doordeweeks komt, eindigt de dag daarentegen zonder veel ceremonieel. Voor ons is dat niet zo’n ramp; we moeten immers sowieso op tijd richting luchthaven vertrekken. En terwijl we onderweg zijn naar dat fameuze Changi Airport (een pretpark op zichzelf), besluiten we dat dit een topdag was. Natuurlijk is het een beetje wrang dat onze vakantie ten einde is, maar Universal Singapore leverde een heerlijke afsluiter. Eigenlijk ben ik al jaren een fan van dit park. Het voelt altijd aan als het kleine, doch ultragezellige broertje van Islands of Adventure in Florida. Hoewel de naam Universal Studios Singapore anders doet uitschijnen, is het studio-aspect immers minimaal. Ik vind dat een goeie zaak, want zo’n studio-themapark is in mijn ogen vaak een kille verzameling van fabrieksloodsen. En hoe mooi de attracties en shows binnenin die loodsen ook zijn; niets kan tippen aan de authentieke sfeer van een pretpark. Ik wil rollercoasters zien, ik wil het gegil horen en ik wil een kwartiertje aan de oever van een rapid river staan om de inzittenden doorweekt te zien worden. Als het op zulke dingen aan komt, is Universal Singapore echt een heel fijne plek. De sfeer is hier het hele jaar zomers en qua detaillering gaat men ver. Visuele perfectie stond duidelijk hoog op de agenda van de ontwerpers.

DSC04550DSC04483

Universal Studios Singapore is niet alleen een oogstrelend mooi park, maar men heeft ook een aantal knappe rides in huis. Transformers en Spaghetti Space Chase zijn bijvoorbeeld ijzersterke belevenissen en Battlestar Galactica Cylon blijft een van de meest verrassende inverted coasters ter wereld. Ik zal echter nooit nee zeggen tegen een nieuwe topper van formaat, want dit park bevat ook enkele attracties uit het net-niet-segment. Ik denk maar aan The Mummy – die kan een upgrade gebruiken – en de veel te tamme raftingbaan. Jammer genoeg is de ruimte op Sentosa beperkt en lijkt Universal nu reeds tot aan z’n grenzen bebouwd. Harry Potter’s Wizarding World is volgens bepaalde bronnen onderweg naar Singapore en ik zou de keuze logisch vinden. Gelijkaardige zones zijn immers een monsterlijk succes in Hollywood, Orlando en Osaka. Toch wordt het volgens mij een lastige puzzel om deze toverwereld in te plannen. Welke hoek van het park kiest men uit en welke bestaande ride wordt eventueel opgeofferd? Ik nomineer alvast WaterWorld, want dat zou helemaal geen gemis zijn. Zo wordt die one big pile of shit misschien ooit een big pile of sorcery. Laat het ons hopen.

DSC04557

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s