Bellewaerde Park

Bellewaerde Park stopt met de verkoop van Adventure Pass. Toen dit nieuwsfeit een goeie drie maanden geleden verscheen, was ik enigszins verbaasd. Waarom zou een pretpark de verkoop van een abonnement stoppen? Men loopt op die manier toch veel geld mis? Er was volgens het parkmanagement nochtans een heel logische verklaring: er waren al ontzettend veel dergelijke jaarkaarten over de toonbank gegaan. Om de onvermijdelijke zomerdrukte in te perken, werd dus besloten om de verkoop te beëindigen. Een nobele beslissing van Bellewaerde; men zou immers ook gewoon oneindig geld kunnen scheppen en zich geen bal aantrekken van de toekomstige drukte. Toch bleef ik het vreemd vinden dat exact Bellewaerde zulke drastische maatregelen moest treffen. Waarom willen zoveel mensen een abonnement kopen voor een pretpark dat al tien jaar stil lijkt te staan? Pas later ontdekte ik dat dit West-Vlaamse park sinds m’n laatste bezoek niet minder dan drie achtbanen toegevoegd heeft. Kortom: het werd tijd om nogmaals zelf naar Ieper af te zakken. En wanneer Nick met twee vrijkaartjes staat te zwaaien, is er helemaal geen reden om dat bezoek nog langer uit te stellen.

DSC05838

Na onze bloedhete zomerdag in Nigloland, is het vandaag opeens een stuk koeler. Grijze wolken bedekken de zon en we moeten ons tevreden stellen met een temperatuur van hooguit 23 graden. Da’s een stevige terugval ten opzichte van gisteren, maar voor het grote publiek is dit wel het ideale pretparkweer. Dat blijkt wanneer we rond één uur ’s middags Bellewaerde bereiken en de parkeerruimtes behoorlijk vol staan. Omwille van ons late aankomstuur, worden we doorverwezen naar parking C en de daarbij horende parkingang. Die ingang ziet er helaas nogal afgeleefd uit en kan best een likje verf gebruiken. Er is echter wel een aanzienlijk voordeel aan ingang C verbonden. Wanneer je hier het park betreedt, beland je namelijk direct in de fijnste themazone van het hele park: Mexico. Dit zomerse plein barst van de gedetailleerde geveltjes, de bloemen staan er prachtig bij en er zijn bovendien heel wat toffe attracties te vinden.

DSC05844DSC05845

Een van die Mexicaanse attracties is Huracan, meteen ook de belangrijkste Bellewaerde-credit die nog op m’n teller ontbreekt. Huracan is een overdekte achtbaan van Zierer die vooral opvalt omwille van z’n imposante toegangsportaal en een kort outdoor-gedeelte. Omdat de wachttijd op dit tijdstip slechts 25 minuten bedraagt, sluiten we meteen in de rij aan. De uitwerking van de wachtruimte is helaas niet bijzonder: het is een houten gang zonder overbodige franjes. Het station is daarentegen wel verrassend sfeervol, iets wat grotendeels aan de mysterieuze belichting te danken is. Die geslaagde theming wordt trouwens mooi doorgetrokken tijdens het inleidende darkride-gedeelte. De voornamelijk statische scènes zien er goed uit, al zou een water- of vuureffect hier wel op z’n plaats zijn. Het eigenlijke achtbaangedeelte is minder uitvoerig gedecoreerd, maar dat stoort nauwelijks. Dankzij de soepele rit, de zuivere onboard-audio en enkele goed geplaatste lasers is Huracan immers een eersteklas familieachtbaan. Zierer heeft op beperkte ruimte een mooie lay-out neergezet en ook de aankleding stelt niet teleur. Hoewel het uiteraard geen thrillmachine is, vind ik dit sowieso een van de betere familieachtbanen in België. Enkel jammer dat Los Piratas – een van de weinige klassieke darkrides die ons land ooit heeft gekend – hiervoor moest wijken.

DSC05906DSC05907DSC05842DSC05913

Er is behoorlijk wat leven op de Mexicaanse plaza. Dat is te danken aan de dynamiek van Huracan, maar ook aan twee flat rides. Eentje daarvan heet El Toro en da’s een klassieke Break Dance. Nederlanders herkennen de molen misschien, want het ding werd enkele jaren geleden geïmporteerd uit Walibi Holland. Flat ride nummer twee is unieker en gaat door het leven als El Volador. Dit is een zogenaamde Topple Tower, een bijzondere kantelende molen van Huss Rides. In het verleden bouwden ook parken als Djurs Sommerland, Walygator Parc en Dollywood een dergelijke machine, maar die werden inmiddels allemaal opnieuw afgebroken. Technisch gezien lijkt zo’n Topple Tower dus een (te) gecompliceerd apparaat. Maar ook qua populariteit schort er wat. Terwijl de meeste attracties vandaag lange rijen hebben, kunnen we bij El Volador meteen instappen. De reden daarvoor lijkt me simpel: die Topple Tower is helemaal niet zo heftig als je denkt. Het ding ziet er weliswaar sensationeel uit, maar thrill-fans vinden het een tegenvallende ervaring. De families, die deze attractie misschien wel geweldig vinden, durven er echter niet in omwille van de spectaculaire looks. Deze tegenstrijdigheid gaat El Volador vroeg of laat z’n (vogel)kop kosten.

DSC05901

Als je spanning op achtbaanrails zoekt, is Bellewaerde niet de meest perfecte bestemming. Hoewel dit park op papier vijf coasters te bieden heeft, is er slechts eentje spectaculair genoeg om de noemer familieachtbaan te overstijgen. En die ene thrillcoaster is… Boomerang. Da’s jammer, hè? Begrijp me niet verkeerd: deze Vekoma Boomerang staat er al sinds 1984 en in die tijd was een dergelijke attractie wereldnieuws. Toch is het triest dat een goed draaiend pretpark in 2018 nog steeds zo’n Boomerang moet promoten als belangrijkste thrillcoaster. Het ding ziet er stralend uit en er ontstaan nog steeds lange rijen, maar is dat relevant? Ik denk dat de menigte hier gewoon in de rij staat uit noodzaak, bij gebrek aan beter. Bellewaerde lijkt me alleszins volledig klaar voor een nieuwe spektakelachtbaan. Dus beste constructeurs… waag uw kans.

DSC05898

Toen Hurakan in 2013 opende, was dat de eerste nieuwe rollercoaster in Bellewaerde na 29 jaar. Tijdens al die voorgaande jaren moest je jezelf tevreden stellen met ritjes op een standaard Boomerang of op de (al minstens even standaard) Keverbaan. Bellewaerde Park had dus niet meteen het meest imposante coasteraanbod, om het zacht uit te drukken. Deze Keverbaan is immers een catalogusmodel van Zierer en wordt gekenmerkt door de typische kwaaltjes van een dergelijke ride: krappe zitjes en een constant schurend geluid. Bovendien zorgt de absurd lange trein voor een heel rare, onnatuurlijke ritervaring. Geen topper dus, maar ook hier zien we hetzelfde fenomeen als bij de Boomerang: de wachtrij is aanzienlijk omdat er nu eenmaal weinig alternatieven zijn binnen de parkgrenzen.

DSC05896DSC05895

Wat Bellewaerde mist in het coastersegment, maakt men grotendeels goed bij de waterattracties. Men heeft drie volwaardige exemplaren, al heeft de log flume stilaan z’n beste tijd gehad. River Splash kronkelt weliswaar mooi door het groen en hij werd knap geïntegreerd in het westerndorp, maar met amper één matige afdaling is de pret wel erg snel voorbij. Een update van deze klassieker is dus stilaan noodzakelijk. Mijn raad aan Bellewaerde: ga gerust eens kijken in Phantasialand hoe je een oude boomstammenbaan succesvol omtovert tot een hedendaagse variant. Tja, ik weet het wel… een Chiapas-variant is veel te hoog gegrepen voor Bellewaerde, maar een thematische opwaardering lijkt me niet onmogelijk. Het grote publiek lijkt mijn mening niet te delen, want ook voor de huidige River Splash staan ze vanmiddag 45 minuten aan te schuiven.

DSC05847

Wie het tv-programma De Wereld Van Bellewaerde gevolgd heeft, zag tijdens een van de vorige seizoenen hoe de Texas Grill z’n voltooiing naderde. Dit nieuwe self-service restaurant bevindt zich tussen de vaargeul van River Splash en serveert vooral typische vleesgerechten. Ik sluit met een hongerige maag en lage verwachtingen aan in de rij, maar moet toegeven dat Texas Grill me aangenaam verrast. Hoewel het niet de goedkoopste F&B-optie van het park is, smaken m’n spare ribs heerlijk en ook het zelf samen te stellen slaatje is een pluspunt. Verder ziet het restaurant er verzorgd uit en het ruime terras is tijdens deze aangename zomerdag mooi meegenomen. Ik had m’n twijfels over de professionaliteit toen ik dat VIER-programma bekeek, maar het resultaat valt reuze mee. Als iets goed is, mag het ook gezegd worden.

DSC05849DSC05846

Nick en ik zijn beiden grote liefhebbers van de Disney-parken. Helaas kunnen onze portefeuilles het niet aan om constant naar deze peperdure plekken te reizen. Gelukkig zijn er voldoende goedkopere parken die ideeën opdoen bij Disney voor hun attracties. Het concept Jungle Cruise is zo’n geliefde inspiratiebron. Gisteren ontdekten we nog Nigloland z’n Africa Cruise, een verdienstelijke poging om de Disney-klassieker na te apen. Ook Bellewaerde Park heeft een dergelijke bootvaart en doopte die Jungle Mission. Tijdens m’n vorige bezoek was ie nog gekend als Voodoo River, maar in 2011 vond de meest recente update plaats. Toch valt daar vandaag bitter weinig van te merken, want Jungle Mission is een trieste boel. Decoraties zijn gedateerd, de rotsformaties vallen uit elkaar en de watereffecten gaan al vlug vervelen. ’t Is nog enigszins bijzonder dat je tijdens deze boottocht langs enkele dierenverblijven vaart, al brengt dat het niveau nauwelijks omhoog. Updaten of afbreken, alsjeblieft.

DSC05852DSC05861DSC05860

Centraal in het park, ter hoogte van de hoofdingang, ligt het Kids Park. Deze zone heeft heel wat familiaal vermaak en ziet er bovendien goed uit. Oké… dat Bloemenkasteel is niet de grootste blikvanger, maar de (overwegend Franstalige) bezoekers staan vandaag alsnog te drummen om er een selfie bij te maken. Qua attracties bestaat het gebied uit de gebruikelijke Zamperla-cataloog, een zweefmolen, koffiekopjes en een Vekoma mad house. Die laatste gaat door het leven als Houdini’s Magische Huis en het is helaas een matige variant van dit klassieke attractieconcept. De verhaallijn rond Houdini is vaag, de tweetalige narratie klinkt geforceerd en tergend trage operations halen de sfeer helemaal weg. Die Franstalige bezoekers waar ik het zonet over had, hebben daar echter geen problemen mee. Ze kijken met grote ogen en verbazing om zich heen wanneer het huis begint te draaien. Ben ik ondertussen te veel gewend? Het lijkt wel zo.

DSC05883DSC05862

Bellewaerde staat in België bekend als een combinatie van dieren- en attractiepark. Verklaart dat de enorme populariteit van deze plek? Ik denk van wel. Het mag gezegd worden dat de meeste dierenverblijven er prima bij liggen. De Savanne-zone (waar je de olifanten en giraffen terugvindt) werd bijvoorbeeld ruim aangelegd en het verhoogde uitkijkpunt is een erg tof element. Het meest bijzondere verblijf is echter dat van de Bengaalse tijger, omdat je ongewoon dicht bij de dieren kan komen. Met behulp van de Bengal Express rijd je dwars doorheen hun territorium en dat is nog steeds een bijzonder cool concept. Hoewel dat treintje een nogal oubollig en benauwd gevoel geeft, zijn het exact zulke attracties die Bellewaerde onderscheiden van een standaard zoo. Bengal Express is een beetje vergelijkbaar met de safari’s van Kolmården en Disney’s Animal Kingdom, maar weliswaar in een ultra-light-versie.

DSC05884DSC05888DSC05893DSC05865DSC05863

Bengal Express heeft vaak lange rijen, maar ook bij de andere attractie van het Indische themagebied is geduld een mooie deugd. Bengal Rapid River is dertig jaar na opening nog steeds een van de ultieme sterattracties in Bellewaerde. Dat blijkt vooral uit de wachttijd, die vanmiddag varieert tussen 75 en 90 minuten. Geen haar op m’n hoofd dat eraan denkt om zo lang aan te schuiven voor een Belgische rapid river, dat mag je gerust weten. We laten deze attractie met z’n speciale golvende vaartuigen dus voor wat hij is en genieten van op de oever. Het moet gezegd: Bengal Rapid River is een oogstrelend mooie ride. De bochtige rivier werd prachtig aangelegd tussen exotisch groen en dankzij de vele doorkijkjes kunnen toeschouwers perfect meegenieten. Hoe plezant of saai de rit zelf is, kan ik je echter niet vertellen. Check het gerust bij de gekken die anderhalf uur in de rij stonden.

DSC05880DSC05864

De reistijd van India naar Canada bedraagt een minuut of vier. In Bellewaerde, althans. Het Canadese themadeel ligt in de westelijke uithoek van het park en het is hier vanmiddag een hectische bedoening. Ja, wanneer je zelfs voor de mannentoiletten moet aanschuiven, dan is het druk. Toch is het ergens begrijpelijk dat dit themadeel zo populair is, want er staan behoorlijk wat interessante attracties bij elkaar. Zo zijn er een familiemolen, shot ‘n’ drop tower Screaming Eagle (waar ondanks de drukte gewoon dubbele ritprogramma’s gedraaid worden) en bootjesglijbaan Big Chute. Laat jezelf vooral niet beetnemen bij die laatstgenoemde. In de meeste parken stap je droog uit zulke attracties, maar bij Big Chute zie ik regelmatig passagiers helemaal doorweekt worden.

20180808_154212.jpgDSC05869

Ook de blikvanger van het Canadese gebied heeft de reputatie om behoorlijk nat te zijn. Kan ook moeilijk anders met een naam als Niagara. Deze Shoot-the-Chute werd opgebouwd volgens het klassieke model: een twintig meter hoge lifthill, een 180° bocht, een steile drop en een splash… meer stelt het niet voor. Toch mag vermeld worden dat deze attractie er sowieso beter uit ziet dan de meeste van z’n soortgenoten. De houten draagconstructie is imposant, het exterieur van ’t station is beeldschoon en ik zou wel uren kunnen kijken naar die enorme splash. Visueel vermaak van de hoogste graad, maar aan een ritje heb ik vandaag geen nood. Niagara is zo’n typische attractie die ik alleen bij meer dan 30°C zou bezoeken. Helaas is op zulke momenten de wachtrij meestal zo immens dat m’n zin over is. Kortom: de kans dat je mij ooit in Niagara ziet zitten, is klein.

DSC05874

Het voorjaar van 2017 was productief voor het West-Vlaamse coasteraanbod. Plopsaland De Panne opende toen (eindelijk) Heidi The Ride en Bellewaerde kreeg dankzij Dawson Duel maar liefst twee nieuwe credits. Het is vandaag m’n eerste kennismaking met deze Mountain-Coaster-Zonder-Mountain en ik ben er best nieuwsgierig naar. De gelijkaardige modellen (Mountain-Coasters-Mét-Mountain) die ik in het Duitse Todtnau en het Amerikaanse Pigeon Forge bezocht, waren immers allemaal de moeite waard. Helaas moet ik er in Bellewaerde geduld voor oefenen, want de display voorspelt een wachttijd van 60 minuten. Die inschatting blijkt uiteindelijk wel een beetje te ruim, maar aanschuiven voor Dawson Duel is stiekem toch niet zo’n pretje. Ondanks de schitterende ligging van de wachtruimte (zwevend boven de boomtoppen, met uitzicht over Bellewaerde Park en de bouwwerf van het gloednieuwe Aquapark), zijn we amper beschut tegen wind, zon of eventuele regen. Bovendien is de capaciteit zo laag dat we vaak lang stil blijven staan, wat sowieso niet leuk is. Maar is de uiteindelijke rit het aanschuiven waard? Ik ben geneigd om nee te zeggen. Zulke Mountain-Coasters zijn doorgaans fijn omdat ze ontzettend lang duren en omdat je rakelings langs bomen en rotsen sjeest. Deze beide elementen ontbreken echter bij Dawson Duel. De ervaring is razendsnel voorbij en near-misses zijn er (ondanks een passage door de bossen) nauwelijks. Het duellerende aspect voegt weliswaar enige fun toe, maar toch was Dawson Duel voor mij een tamelijk grote anticlimax. De capaciteit is belabberd, de ritervaring allesbehalve exceptioneel en we laten de tweede credit dus zonder morren voor wat hij is. Moraal van m’n verhaal: een Mountain-Coaster hoort gewoon op een berg thuis. Leuk dat Bellewaerde een primeur wilde presenteren, maar op deze ruimte had ik toch liever een conventionele rollercoaster zien verschijnen. Een Non-Mountain-Coaster-Zonder-Mountain, zeg maar.

DSC0587620180808_154131.jpg20180808_154335.jpgDSC05878

Ik noemde Bellewaerde Park ooit m’n Belgische favoriet. Daarom was het fijn om hier na ruim tien jaar nog eens rond te wandelen. En geloof me: het park ligt er nog steeds mooi bij. Hier en daar mag de verfborstel bovengehaald worden, maar de natuur is schitterend en de paden zijn brandschoon. Ook het personeel is overwegend vriendelijk, al heb ik het er moeilijk mee dat je in een West-Vlaams park vaak met bonjour aangesproken wordt. Is dat mijn flamingant kantje? Misschien wel. Ik begrijp best dat het merendeel van de bezoekers Frans spreekt, maar in Ieper mag je alsnog een goeiedag (of eerder hoeiedag) verwachten, lijkt me.

DSC05912

Het personeels is oké en het landschap is prachtig, maar dan zijn er ook de attracties nog. En op dat vlak maakt Bellewaerde soms bijzondere keuzes. Eerst en vooral: ik vind het mooi dat men eindelijk opnieuw uitbreidingen presenteert. Tijdens het vorige decennium stond Bellewaerde nogal stil als het op grote ride-nieuwigheden aan kwam. Nu men op vijf jaar tijd zowel Huracan als Dawson Duel geopend heeft, lijkt het tij gelukkig gekeerd. Toch zit er aan beide rides een bedenkelijk kantje. Dawson Duel is allesbehalve legendarisch, terwijl Huracan een bestaande darkride het leven kostte. Bellewaerde heeft beslist niet het ruimste attractieaanbod van België, dus zo’n capaciteitsvreter als Los Piratas is in mijn ogen een groot gemis. Huracan mag dan wel een fijne achtbaan zijn – zonder twijfel de beste van Bellewaerde – maar ik had ‘m toch liever op een andere locatie zien verschijnen. Met de afbraak van Los Piratas is er een leegte gevallen in het attractieaanbod, dus ik hoop van ganser harte dat men ooit een nieuwe darkride overweegt. En nu ik toch m’n speciale wensen op tafel gooi: klop alsjeblieft eens aan bij GCI of RMC voor een goeie houten achtbaan. En stuur een mailtje naar Mack, Vekoma of Intamin voor een hippe lanceerachtbaan. Na de toevoeging van die trackless darkride, de Wildfire-kopie en een West-Vlaamse versie van Helix zal ik beslist een abonnement voor jullie park kopen. Beloofd! Als die op dat moment nog verkrijgbaar zijn, tenminste.

2 reacties

  1. Wij bezochten dit seizoen ook Bellewaerde na meer dan tien jaar. De nieuwigheden zijn, zoals je beschrijft, op zich oké, maar ook de afbraak van Los Piratas is inderdaad zeer jammer en vormt nu een groot gemis. Ik had ook liever een moderne darkride, houten achtbaan of Mack-coaster gezien in Ieper … het zal helaas een peperduur (€ 17M) waterpark worden in 2019. Bedankt voor jouw -alweer- uitstekende report, Glenn!

    Like

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: