Florida Fever – Welcome to Walt Disney World

Er heerst een subtropisch klimaat, er wonen een bescheiden 250.000 mensen en de Backstreet Boys hebben er hun roots.

Indien ik ‘Bloom’ als extra hint meegeef, roep je – wellicht vergezeld door tientallen gillende tienermeisjes – meteen Orlando uit. En terecht: ik ben namelijk in Orlando. De plaats, welteverstaan. Het is een slaperig, door moerassen omgeven stadje met nauwelijks 250.000 inwoners. Niks bijzonders dus, maar toch landen er jaarlijks tientallen miljoenen toeristen op de internationale luchthaven om er hun vakantie door te brengen. Wijs daarvoor niet enkel het doorgaans heerlijke weertje als schuldige aan, maar blame it on Shamu, Woody Woodpecker en Mickey Mouse. Dit olijke trio bombardeerde Orlando met recht en reden tot ‘The Theme Park Capital of the World’. Die enorme mensenmassa’s komen hier dus geenszins voor het saaie stadscentrum van Orlando, maar wel voor de bizar grote pretparkresorts en het topentertainment waar die voor garant staan.

Na twee nachten in het magnifieke ‘Royal Pacific’ sluiten we het eerste gedeelte van ons verblijf in Orlando stilaan af. Het is vandaag dinsdag 15 april en die dag staat al maanden in m’n geheugen gegraveerd. Want hoewel we afscheid nemen van grootmacht ‘Universal’ en haar twee topparken, is de volgende bestemming al minstens even legendarisch. We brengen voor dag en dauw nog een bezoekje aan Harry Potter, wuiven ook Spider-Man en E.T. uit, stappen in de huurwagen en vragen het navigatiesysteem de route naar ‘Lake Buena Vista’ te berekenen. Maar vooraleer we naar de wereld gaan waar werkelijk àlles voorzien is van een stevig stel zwarte oren, plannen we nog een piepkleine tussenstop.

Er is gratis parking, gratis inkom, gratis wifi en het is een quasi verplicht nummertje voor credithunters in Orlando.

Je bent een freak of je bent het niet. Ik ben het persoonlijk niet. Maar ja, je ziet ‘Fun Spot America’ zo vaak in reisverslagen de revue passeren dat je er op een gegeven moment toch echt ‘ns zelf heen moet. Bovendien vermenigvuldigde dit minipretpark haar must-do-waarde vorig jaar met factor 10. Zowel Vekoma als de genieën van Great Coasters International plantten hier recent namelijk een achtbaan neer. En hoewel dat nieuwe stalen en houten geweld nog steeds ietwat lachwekkend oogt naast het wereldwijd bejubelde, op wandelafstand gelegen ‘Universal Orlando Resort’, is ‘Fun Spot’ stiekem best een charmante plek.

DSC01483

We zijn hier in eerste instantie voor ‘White Lightning’, de baan die – je moet ergens mee uitpakken – gepromoot wordt als eerste en enige woodie van Orlando. Dat is ie zeker, maar verwacht van deze nauwelijks één jaar oude coaster verder geen indrukwekkende prestaties. De statistieken blijven immers aan de brave kant. Het opvallend korte treintje klimt naar een hoogte van zowat eenentwintig meter, haalt een topsnelheid van zeventig kilometer per uur en na zeshonderd meter is de pret alweer voorbij. Laat je echter niet misleiden: records breken doet hij misschien niet, maar verder haalt ‘White Lightning’ wel alle ingrediënten boven die GCI grootmaakten. We hobbelen vinnig op en neer langs de parkgrens en staan versteld van de perfecte airtime en het verrassende bochtenwerk. Dit alles beleven we met de kenmerkende vlotheid van GCI: het gaat uiterst smooth, zonder daarbij in te moeten leveren op het typische woodie-gevoel. Neen echt, ik heb met volle teugen van ‘White Lightning’ genoten en heb er volgende keer met plezier opnieuw de omweg én een paar dollar voor over.

DSC01485

Het verdere attractieaanbod wordt voornamelijk gedomineerd door een aantal kartingcircuits een portie Amerikaans patriottisme met een Nederlands tintje. De familiale Vekoma ‘Freedom Flyer’ heeft een prominent plaatsje en overtuigt vooral dankzij haar soepele verloop. De lay-out is identiek aan die van Gröna Lunds heerlijke ‘Kvasten’, maar deze versie doet het helaas zonder een kruisende woodie, een rakelings langs scheurende Schwarzkopf, een daaronder gelegen spooktrein en de briljante sfeer van een stadspretpark. USA-Zweden wordt dus 0-1, maar dat neemt niet weg dat ‘Freedom Flyer’ gewoonweg een fijne coaster is. Oh trouwens: wanneer de operator even zoek blijkt, wenk dan gewoonweg de man die even verderop het gras maait. Multitasken, noemen ze dat.

DSC01487

Een eventuele derde credit laten we wegens een te groot schaamtegevoel netjes aan ons voorbij gaan. Aangezien ook het overige aanbod ons relatief weinig doet, ronden we ons uurtje ‘Fun Spot’ stilaan af. Ik kan alleen maar concluderen dat het extreem vriendelijke personeel en de ongedwongen sfeer dit minipark tot een aangenaam tussendoortje omtoveren. Er zit duidelijk een ziel in en ik hoop van ganser harte dat ‘Fun Spot’ op de langere termijn kan blijven opboksen tegen de moordende concurrentie uit de directe omgeving. Tijdens deze week voor Pasen worden zowel Universal als Disney overspoeld door enorme mensenmassa’s, terwijl we ‘Fun Spot’ op een hete middag met hooguit tweehonderd medebezoekers moeten delen.

’t Is een indrukwekkende 170 vierkante kilometer groot, het baat op die oppervlakte ruim 31.000 hotelkamers uit en je deelt het jaarlijks met vele tientallen miljoenen andere toeristen.

We nemen afscheid van ‘Fun Spot’ en laten ook ‘Universal Orlando’ ver (lees: een kleine twintig kilometer) achter ons. Bye bye schattige woodie, bye bye B&M-goodness, bye bye geschifte waterrides. We ruilen de duistere magie van Harry Potter in voor een type magie waarin prinsessen wakker gekust worden door hun stoere (maar in realiteit honderd procent roze) prins, waarin muizen met irritante stemmetjes praten en waarin meterslange vlechten en vergiftigde appels de normaalste zaak van de wereld zijn. Dat soort magie waarin sprookjesachtige wezens de kassa’s doen rinkelen en gasten zonder enig probleem vier uur aanschuiven om een sneeuwkoningin en haar zus te zien. Kortom: de magie waarvoor we in eerste instantie de Atlantische Oceaan over vlogen. En die magie begint al van zodra we onder een van de vier wereldberoemde toegangspoorten door rijden. Vlak voor die poort lijkt quasi elke wagen trouwens opvallend te vertragen. Meneer achter het stuur zet z’n voet op de rem, terwijl vrouwlief vol stress de fotocamera uit haar handtas probeert te grabbelen. Maak die foto nu snel! Komaan, vlug. Het resulteert doorgaans in scheve, bewogen plaatjes die heel veel verbeelding vragen. Maar hey, we zijn er!

DSC01496

Je kan er racen in een super-stretch limousine of in een zelf ontworpen Chevrolet, je reist er op nog geen tien minuten van de Serengeti naar de Himalaya en je dineert vervolgens in een romantisch sprookjeskasteel of in een Japanse tempel.

‘Walt Disney World Resort’, het bekendste en populairste pretparkcomplex van de planeet. Niet minder dan achtentwintig themahotels, twee waterparadijzen, een grootse uitgaanszone en vier themaparken staan 365 dagen per jaar garant voor plezier van de allerhoogste plank. Wetende dat die vier themaparken stuk voor stuk in de wereldwijde top tien van drukst bezochte pretparken staan, kan je jezelf inbeelden dat het huidige ‘Walt Disney World’ big business is. Het begon aanvankelijk echter relatief bescheiden. Toen het resort in 1971 opende, waren er enkel ‘Magic Kingdom’, een golfbaan, drie hotels en de indrukwekkende, doch onuitgevoerde plannen voor een stad van de toekomst. Het project zou gaandeweg gefinetuned worden naar het huidige ‘Epcot’ en het ideale woonstadje Celebration. Vier parken en een veelvoud aan hotelbedden later arriveren we in 2014. Hoewel Walt grootse ideeën had voor zijn ‘Project X’, had hij wellicht nooit durven dromen dat zijn kindje drieënveertig jaar later een dergelijk begrip zou zijn. Bovendien klonken termen als ‘MyMagic+’ en ‘Fastpass’ hem wellicht uiterst exotisch in de oren.

DSC01568

Nick en ik boekten op voorhand ons Hopper-ticket, dat ons gedurende zes dagen onbeperkte fun in de themaparken garandeert. Goedkoop zou ik het kaartje niet durven noemen, maar ‘Walt Disney World’ geeft ons regelrechte value for money. Ooit al van pretparken gehoord die om zeven uur ’s ochtends openen en pas om drie uur ’s nachts opnieuw sluiten? Dat levert inderdaad een indrukwekkende twintig uur onafgebroken pretparkplezier op en het is in ‘Magic Kingdom’ niet eens zo uitzonderlijk. De andere drie parken doen het op een minder extreme manier, al zijn openingstijden van ruim twaalf uur nog steeds indrukwekkend. We maken ons dus op voor een week die ons van bed naar pretpark naar bed naar pretpark brengt. Uitputtend in de meest positieve zin van het woord. Om de gemiddelde nachtrust naar een zo hoog mogelijk niveau te brengen, lijkt het ons geen slecht plan om dicht bij de magie te verblijven. Of… waarom niet er middenin?

DSC01911

Het oogt Mexicaans, je deelt het met 1.914 gezinnetjes en je moet een uurtje stevig doorstappen om eromheen te wandelen.

‘Welcome to the Walt Disney World Transportation System. We’re heading to Disney’s Coronado Springs Resort. You will be home soon’. Het zijn vooral die laatste vijf woorden die me keer op keer kippenvel bezorgen. ‘Home’ is onze kamer in Cabana nummer 8A. We vinden ‘m ergens tussen exotisch groen, kleine strandjes en zacht schommelende hangmatten. ‘Disney’s Coronado Springs’ is vakantie in z’n meest pure vorm. Ligt dit aan de indrukwekkende lobby, het knappe zwembad waar stroompjes water langs een Mayapiramide naar beneden rollen of aan het immense ‘Lago Dorado’ waar we vanuit onze kamer op uitkijken? Geen idee, maar ik weet wel dat ik me hier vrijwel meteen thuis voel.

DSC02156 DSC02152

‘Coronado Springs’ is mijn allereerste ervaring met officiële Disney-hotels als gast. Hoewel ik reeds alle vijf resorts bezocht en zelfs een halfjaar lang vele tientallen gezinnetjes incheckte voor hun verblijf in ‘Disney’s Hotel Santa Fe’, kwam het er gewoonweg nooit van. Natuurlijk had ik de prijzen van pakweg ‘Miracosta’ of ‘Contemporary’ tijdens het plannen van een reis al meermaals opgezocht, maar de astronomische kostprijs herleidde die droom vrijwel meteen tot een voordeliger off-site hotel. Het hotelsegment van ‘Walt Disney World’ is echter mooi gedifferentieerd en biedt voor quasi elke portefeuille een geschikte optie. Onze beperkte interesse voor alle resorts waar ‘Pop’ of ‘All-Star’ in de naam voor komt, bracht ons uiteindelijk bij de Moderate Resorts. Deze liggen zowel qua prijs als qua uitwerkingsniveau netjes tussen de budgethotels en de hoog geprijsde luxecategorie à la ‘Grand Floridian’ en ‘Animal Kingdom Lodge’. In ruil voor onze alsnog vrij gepeperde rekening belanden we in een ruim opgezet, rustgevend en verrassend stijlvol gethematiseerd hotelcomplex, waarin een ietwat verouderde kamer de enige contra is. Ik slaap in een zalig bed, maar dat kan niet helemaal goedmaken dat er bij aankomst een muf geurtje in de ruimte hangt en dat de badkamer dringend aan renovatie toe is.

DSC01501 DSC02148

Zoek beoordelingen op over ‘Coronado Springs’ en je zal merken dat iedereen praat over de oppervlakte. Want ja, het complex is huge. Met 1.915 gastenkamers, verschillende restaurants, grootschalig aangelegde tuinen en Disney World’s grootste conventiecentrum verwachtte ik bovendien niets anders. ‘Walt Disney World’ zorgt echter voor een comfortabel vervoersnetwerk. Voor vervoer binnen het hoteldomein mag je gerust op het golfkarretje van een voorbijrazende Cast Member springen, terwijl ‘The Walt Disney World Transportation System’ je vlotjes naar de themaparken en ‘Downtown Disney’ voert. Deze witte bussen – je ziet er op elk moment van de dag werkelijk tientallen passeren – maken onze huurwagen dus volledig overbodig. En hoewel het netwerk algemeen gezien geen lovende commentaren krijgt, hebben wij er best aangename ervaringen mee. Zelfs op de drukste momenten kunnen we vlot instappen en zit er (met een beetje geluk) nog een zitplaats in. Vraag bij check-in trouwens bij voorkeur een kamer nabij een van de vier bushaltes die ‘Coronado Springs’ rijk is. Vanuit onze ‘Cabana 8A’ gaan we letterlijk binnen de minuut van kamer tot halte nummer vier, maar ik kan me inbeelden dat heel wat andere gasten meer tijd moeten incalculeren. En wanneer je om halftwee ’s nachts terug thuiskomt na achttien uur pretparkhoppen, wil je nu eenmaal zo snel mogelijk in dat heerlijke bed neerploffen.

DSC02153

Het is zowel op je PC als op je iPhone toegankelijk, het bezorgt je vele uren virtuele voorpret én een felgekleurd bandje aan je pols.

Wanneer we op dinsdagmiddag in ‘Coronado Springs’ arriveren, heerst er een hemelse rust in het hoofdgebouw ‘El Centro’. Dat geeft Cast Members Corey en Dan een goeie reden om die twee Belgen een check-in van bijna een uur te geven. We krijgen in die tijdspanne niet louter informatie over het hotel en de voorzieningen, maar babbelen ook rustig over Disney (Oh, you used to work at Disneyland Paris?) en over ‘MyMagic+’. Dit indrukwekkende systeem had ik al een halfjaar van tevoren ontdekt op internet. We hadden ons verblijf immers via de officiële site van ‘Walt Disney World’ geboekt en hadden bij die reservatie gratis en voor niks een ‘MyMagic+’ account gekregen. Ruw bekeken is dat het planningsbureau voor je aankomende vakantie. ‘MyMagic+’ telt mee af naar je aankomstdatum en maant je aan om zoveel mogelijk dingen op voorhand vast te leggen. Tja, big business dus. Maar we maken er handig gebruik van. We stillen onze honger al bij voorbaat door restauranttafels online te reserveren, pinnen aan de hand van het openingsschema een ideale parkplanning vast en maken alvast een selectie van attracties waar we liever niet in de gewone wachtrij willen belanden.

DSC01585

‘MyMagic+’ speelt zich dus voornamelijk virtueel af. Voorpret verzekerd met de website of de smartphone-applicatie, maar we doen het uiteindelijk allemaal voor die paar dagen dat we in real-life door ‘Walt Disney World’ wandelen. En dat doen we in stijl: met een ‘MagicBand’ rond onze pols bijvoorbeeld. Je kan op voorhand kiezen van welke kleur en naam dit armbandje voorzien moet worden, maar de ‘MagicBand’ is meer dan een louter visueel gadget. Veel meer zelfs. Het is je toegangskaart voor de parken, het is je methode om ‘Fastpasses’ te reserveren en te verzilveren, het is je betaalmiddel in ontelbare shops en restaurants en het is zelfs je kamersleutel in een Disney-hotel. Wanneer we de deur uitgaan, hoeven we eigenlijk enkel de ‘MagicBand’ en onze iPhone mee te nemen. Geen gerommel met keycards en geen portefeuille vol entreekaarten, papieren ‘Fastpass’-tickets of verfrommelde restaurantreservaties meer. Dat ene bandje met de prominente contouren van Mickey Mouse volstaat. ‘Disney World’ anno 2014.

DSC01879

Klinkt allemaal te mooi voor woorden? ‘MyMagic+’ ligt op verscheidene fansites nochtans fel onder vuur. Men verwijt Disney dat het tegenwoordig geld verkiest boven de gast en dat ‘MyMagic+’ een slinkse manier is om het doen, het laten en (vooral) de uitgaven van bezoekers te beïnvloeden. Ik denk dan: just deal with it. Natuurlijk is Disney geen liefdadigheidsorganisatie en natuurlijk ziet men liever dollars binnenkomen dan buitengaan. Maar ik bekijk ‘MyMagic+’ niet als een goed verpakte ‘Big Brother’ die vanuit een donker kamertje toekijkt waar en wanneer ik m’n geld uitgeef. Neen, voor mij is het een handige manier om het maximum uit ons verblijf te halen en er met een goeie voorbereiding aan te beginnen. Eén onderdeel van ‘MyMagic+’ verdient trouwens m’n speciale aandacht.

Je gebruikt er (bij voorkeur) dat gekleurde bandje voor, je maakt hartverscheurende keuzes en je spaart er ter plaatse héél véél tijd mee uit.

‘Fastpasses’ horen bij Disney zoals foute darkrides bij ‘Europa-Park’. Het concept stond jaren garant voor bijzonder productieve dagen als je het systeem ten volle begreep, al ging dit vaak ten koste van andere, minder ervaren bezoekers. Recentelijk gooide ‘Walt Disney World’ het principe echter helemaal overhoop. We spreken vandaag niet meer van ‘Fastpass’, maar van ‘Fastpass+’. Het plusje wijst (net zoals bij ‘MyMagic+’) op een aanzienlijke informatisering van het geheel. Individuele ‘Fastpass’-machines per attractie bestaan niet meer, maar werden vervangen door een aantal opvallende informatiepunten waar iPads en computersystemen de scepter zwaaien. Tijdens ons bezoek bevindt ‘Fastpass+’ zich nog in een testfase, waardoor we per dag recht krijgen op drie attractiereservaties in hetzelfde park. Bovendien kunnen we als hotelgasten onze selectie reeds zestig dagen op voorhand definitief maken. Sounds fun, doesn’t it?

DSC01609

Voor relatief ervaren Disney-gangers is het jammer dat men de selectie limiteerde tot drie attracties, want in andere resorts kan je met een goeie planning véél meer ‘Fastpasses’ op één dag scoren. Het houdt echter in dat er meer beschikbaarheid overblijft voor de gewone dagjesbezoeker. Dat is positief te noemen, zeker omdat ‘Walt Disney World’ momenteel heel veel campagne voert rond het project. Je moet dus al stekeblind zijn om vandaag de dag niet te weten dat ‘Fastpass+’ beschikbaar is en dat je ermee kan voorkruipen bij de meeste attracties.

Is het systeem daardoor automatisch eerlijker dan het vorige ‘Fastpass’-principe? Misschien niet. Disney’s eigen hotelgasten krijgen namelijk een aanzienlijk voordeel: zij kunnen reeds twee maanden op voorhand hun selectie maken, ten opzichte van één maand voor reguliere bezoekers die hun ticket op voorhand aankopen. Wil je Anna en Elsa ontmoeten zonder daarvoor ruim vier uur aan te schuiven? Boek dan maar een Disney-verblijf en druk je zestig dagen op voorhand helemaal suf op de F5-button van de computer. Ook attracties als ‘Toy Story Mania’, ‘Soarin’, ‘Test Track’ en de nagelnieuwe ‘Seven Dwarfs Mine Train’ zien hun ‘Fastpasses’ in sneltempo de deur uit vliegen. Je kan natuurlijk altijd hopen op annuleringen waardoor er last-minute nog een ultiem buitenkansje verschijnt, maar ik kan me inbeelden dat dit best frustrerend is voor dagjestoeristen die hun kaartje diezelfde ochtend aan de ingang kochten. Je wordt dan automatisch gedwongen tot de overblijvende attracties. Dat zijn vaak rides die vóór de implementatie van het nieuwe systeem nooit een aparte ‘Fastpass’-rij hadden, misschien zelfs überhaupt geen noemenswaardige wachttijd. De enige reden waarom je bij ‘Journey to Imagination with Figment’ of ‘It’s Tough to be a Bug’ vandaag moet aanschuiven, is omdat je voorbij gelopen wordt door dat type nutteloze ‘Fastpasses’. En zaten we daar echt op te wachten?

DSC01610

Eerlijk is eerlijk: wij beleven aanzienlijk wat extra plezier dankzij de ‘Fastpass+’ en de ‘Extra Magic Hours’ die ons hotelverblijf opleveren. Voor of na reguliere openingstijd kunnen we de populaire toppers in sneltempo afvinken, terwijl we voor de echte publieksmagneten Fastpass-reservaties maken. Zo minimaliseren we ‘Toy Story Mania’s anderhalf uur naar een comfortabel kwartier, kost een middagritje ‘Splash Mountain’ ons geen hallucinante 105 minuten en zijn onze VIP-zitplaatsen voor ‘Finding Nemo Musical’ netjes voorbehouden. Het kost je wel wat puzzelwerk. Zeker in ‘Epcot’ en ‘Disney’s Hollywood Studios’ moet je belangrijke keuzes maken, aangezien de rides daar opgedeeld zijn in een reguliere klasse en een topsegment. Vanuit dat topsegment mag je slechts één ride kiezen, die vervolgens aangevuld wordt met standaardattracties. ‘Fastpasses’ voor ‘Toy Story Mania’ en ‘Rock ‘n’ Rollercoaster’ op dezelfde dag zijn dus uitgesloten, net zoals dat voor ‘Soarin’ en ‘Test Track’ geldt. Maar ach, als je een beetje handig plant, vroeg genoeg in de parken arriveert (of laat genoeg blijft) en lang genoeg in ‘Walt Disney World’ bent, lijkt het me geen probleem om alle toppers meer dan eens aan te doen. En dat is exact wat wij tijdens de komende week van plan zijn!

DSC01613

Het duurt zeven nachten en acht dagen, het aftellen duurde ruim een halfjaar, het kostte me een stevige hap uit m’n bankrekening, maar ik heb er ongelooflijk veel zin in.

Nog één nacht slapen en onze Disney-marathon gaat van start. En waar begin je beter dan in het park dat ‘Walt Disney World’ haar onbreekbare reputatie bezorgde? Het park dat jaarlijks meer bezoekers krijgt dan Nederland inwoners heeft: ‘Magic Kingdom’.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s